lunes, 18 de enero de 2010

MERCURIO: DATOS Y CURIOSIDADES

La órbita elíptica de Mercurio lleva a este pequeño planeta a una distancia del Sol tan corta como 47 millones de kilómetros (29 millones de millas) y tan lejos como 70 millones de kilómetros (43 millones de millas). Si alguien pudiera soportar la abrasadora superficie de Mercurio durante su máximo acercamiento, el Sol parecería casi tres veces mayor que visto desde la Tierra.

Las temperaturas en la superficie de Mercurio pueden alcanzar 430ºC (800ºF). Como el planeta no tiene una atmósfera que retenga el calor, las temperaturas nocturnas en la superficie pueden caer hasta -170ºC (-280ºF). Es difícil observar Mercurio directamente desde la Tierra debido a su cercanía al Sol, excepto durante el crepúsculo. Mercurio puede verse indirectamente: 13 veces cada siglo, los observadores de la Tierra pueden ver cómo Mercurio atraviesa el espacio por delante del Sol, un acontecimiento llamado tránsito. Estos inusuales tránsitos suelen caer alrededor del 8 de mayo y el 10 de noviembre. Los primeros dos tránsitos de Mercurio en el siglo XXI sucedieron en mayo de 2003 y noviembre de 2006. El próximo ocurrirá el 9 de mayo de 2016.

Hace un tiempo los científicos pensaban que Mercurio tenía una cara que siempre daba al Sol, pero en 1965 los astrónomos descubrieron que el planeta rotaba tres veces cada dos órbitas. Mercurio completa una traslación alrededor del Sol cada 88 días, desplazándose a casi 50 kilómetros (31 millas) por segundo más rápido que cualquier otro planeta. La duración de un día de Mercurio (día sidéreo) equivale a 58,646 días terrestres. En vez de atmósfera, Mercurio posee una delgada exosfera hecha de átomos desprendidos de la superficie a causa del viento solar e impactos de meteoroides. Debido a las extremas temperaturas de la superficie del planeta, los átomos escapan rápidamente hacia el espacio. Con la delgada exosfera no hay erosión por viento, y los meteoros no se queman por el rozamiento, como sí harían en otras atmósferas planetarias.


La superficie de Mercurio se asemeja a la de la Luna de la Tierra, marcada por muchos cráteres de impacto causados por colisiones con meteoroides y cometas. Hay áreas de terreno liso, pero también hay terrenos escarpados y acantilados, de cientos de kilómetros de largo, y que se elevan hasta más de kilómetro y medio, formados por contracciones tempranas de la corteza. La cuenca Caloris, una de las mayores formaciones en Mercurio, mide unos 1.300 km (800 millas) de diámetro. Es el resultado del impacto de un asteroide en la superficie del planeta, en una etapa temprana del Sistema Solar.

En los siguientes 500 millones de años, el radio de Mercurio encogió de 1 a 2 kilómetros (0,6 a 1,2 millas) cuando el planeta se enfrió. La corteza externa se contrajo y se hizo suficientemente resistente como para contener el magma y que éste no alcanzara la superficie, finalizando así el periodo de actividad geológica. Desde la reclasificación de Plutón como planeta enano en 2006, Mercurio es ahora el planeta más pequeño en nuestro sistema solar. Es, además, el segundo planeta más denso después de la Tierra, con un gran núcleo de hierro que tiene de 1.800 a 1.900 kilómetros de radio (1.100 a 1.200 millas), lo que supone un 75 por ciento del radio total del planeta. La capa externa de Mercurio, comparable a la de la Tierra (llamada manto), tiene un grosor de 500 a 600 kilómetros (de 300 a 400 millas) solamente.

Se piensa que el campo magnético de Mercurio es una versión en miniatura del de la Tierra, pero los científicos no conocen todavía la intensidad del campo. La nave Mariner 10 de la NASA fue la primera en visitar Mercurio. Esta nave tomó imágenes del 45% de la superficie. En 1991, realizando observaciones con radar, los astrónomos mostraron que Mercurio podría tener hielo de agua en sus polos Norte y Sur, en el interior de profundos cráteres que están permanentemente fríos (por debajo de -212ºC o -350ºF). Los cometas o meteoritos que cayeron aquí son los que podrían haber traído el hielo a estas regiones de Mercurio, o podría haberse expulsado vapor de agua desde el interior y haberse congelado en los polos. La nave MESSENGER de la NASA está realizando actualmente realizando la primera misión destinada a orbitar el planeta más interior del Sistema Solar. La nave ya ha tomado imágenes intrigantes y datos científicos en sus primeros tres sobrevuelos, antes de insertarse en órbita, lo que está planeado para el 2011.


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MERCURIO EN CIFRAS
*-104.000: Velocidad (en millas por hora) a la que Mercurio viaja alrededor del Sol, unas 40.000 millas por hora más rápido que la Tierra. En sistema métrico: 167.400 km/h.

*-36.000.000: Distancia media (en millas) de Mercurio al Sol. Unos 60 millones de kilómetros.

*-176: Número de días terrestres que quivalen a un día en Mercurio.

*-870ºF: La mayor temperatura en Mercurio. Son 467ºC.

*- -297ºF: La menor temperatura en Mercurio. Son -183 ºC.

*-808: Anchura (en millas) de la cuenca Caloris, el mayor cráter de impacto causado por un meteorito en Mercurio. Son 1.300 km, lo suficientemente grande como para albergar todo el estado de Texas.

*-1975: El último año de la primera misión a Mercurio. La siguiente misión llegó en 2007.


*-45: Porcentaje aproximado de la superficie de Mercurio que fue fotografiada con detalle en la primera misión.
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CURIOSIDADES
*-Se llama así por el antiguo dios romano del comercio y el beneficio. La leyenda dice que las sandalias aladas de Mercurio le hacían muy veloz. El planeta Mercurio también es muy rápido.

*-Da una vuelta al Sol cada 88 días, más rápido que cualquier otro planeta. No hay duda de que tomó su nombre del más veloz de los dioses antiguos.

*-Mercurio es el planeta más pequeño de nuestro sistema solar. (Hay planetas enanos que son más pequeños). Si la Tierra fuera una pelota de béisbol, Mercurio lo sería de golf.

*-No hay agua en Mercurio. Pero puede haber un poco de hielo en los cráteres profundos. Mercurio tiene precipicios y valles, igual que la Tierra. Algunos precipicios tienen una milla de alto.

*-Necesitarías un traje espacial muy especial para visitar Mercurio. Tendría que protegerte del calor y el frío extremos y de la radiación peligrosa del Sol. Incluso la nave MESSENGER de la NASA, lanzada hacia Mercurio en 2004, necesita una pantalla que la proteja del calor y la radiación abrasantes.

*-La temperatura en Mercurio puede variar más de 530ºC (1.000ºF) entre la noche y el día. Hay muy poco aire (atmósfera) para retener el calor cuando el Sol no está. La delgada atmósfera también impide que los meteoros se quemen, así que Mercurio está cubierto de cráteres.

*-En comparación: Si pesas 100 libras en la Tierra, en Mercurio pesarás 38 libras.

Fuente: Astroseti.org
Traducido para Astroseti por Claudia Rodríguez Ruiz
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